A Green-washed Performance

Post-Rio reflections, submitted to Northern News Services, Canada

By Nimisha Bastedo

I was swallowed whole by the institution that spreads hope throughout the world with its blue helmets and international declarations –The United Nations. It spit me back on the streets of Rio de Janeiro feeling disillusioned, blinking in the sunlight of the real world, after dwelling in the windowless meeting rooms for almost two weeks, watching international representatives negotiate our future. It was the United Nations Conference on Sustainable Development, otherwise known as Rio+20, or Rio minus 20 by those of us on the inside who were witnessing the incredible lack of global ambition first hand.

The conference marked the 20th anniversary of the first Earth Summit in Rio, where countries agreed on a progressive platform for sustainable development. Despite all the promise and fanfare tied up in that first conference, the world’s social, economic and environmental crises are worse than ever. Rio+20 was a historic opportunity to get us back on track, for countries to take responsibility and make real commitments to tackle issues like climate change and poverty. But any flicker of hope that I brought with me to Rio became increasingly dim with each day that I spent in that overly air-conditioned conference center decorated with advertisements for ‘sustainable Coca-Cola’.

As I witnessed the discussions circle round and round, the title of the outcome document became increasingly ironic. They called it “The Future We Want”. But far from inspiring any forward momentum, the document actually sends political commitment spiraling backwards. Basic things that had been previously agreed upon, like human rights to food and water, were up for debate until the eleventh hour. Developed nations like Canada and the US refused to acknowledge the global South’s most minimal requests for financial support, and tried to shirk the North’s responsibility to curb our unsustainable production and consumption habits. This glaring backwardness prompted my youth group to organize a demonstration, where we all walked backwards throughout the conference halls. I think the message was clear, even to the security guards, who gave us a bit of a scolding on the premise of “safety concerns”.

Rio+20 was an epic failure on the part of our world leaders to put the wellbeing of people and the planet before national and corporate profit. Not only did it send us backwards, it also laid down a new welcome mat for transnational corporations to strengthen their reign. Under the camouflage of a “Green Economy”, our leaders signed our future away to ‘eco-friendly’ oil companies and ‘green’ pesticide monoliths. They splashed green paint on the same old logic of faith in the free market and unlimited growth. The rules of the game were not up for debate and neither were the greedy power structures that control them. It was clear the only concrete thing that was going to come out of the conference was a flood of high-level Green-washing.

The conference culminated in a three-day grand finale performance when heads of state and deputy ministers entered the stage to give their stamp of approval. Each country had their moment in spotlight. One after the other, the biggest, richest polluters used their five minutes to toot their own green horn. On behalf of Canada, our environment minister Peter Kent boasted of “consistent progress toward a stronger, greener economy” saying that this is “an objective that we have integrated into a broad range of government actions and strategies” that include “augmenting oil sands monitoring, and significantly increasing the protected areas in Canada.”

I admired Kent’s ability to keep a straight face and announce these words to the world, literally days after the Harper government released the 2012 budget bill (Bill C-38), that among other atrocities, slashed our Environmental Assessment Act and removed legal protection of fish habitat by gutting our Fisheries Act.

Kent also proudly mentioned “Canada’s Green Mining Initiative”. No need to worry about the fact that over a million barrels of the world’s dirtiest oil is extracted everyday from our tar sands. Natural Resources Canada is developing techniques like growing canola on old tailing sites, to ensure that our mining is not only profitable, but sustainable!

I was experiencing the world’s most expensive junior-high school talent show. Millions of dollars had been poured into setting the stage, but when the world was calling for jugglers and acrobats, all we got was feeble lip-sync.

UN Secretary-General Ban Ki-moon called this moment “an important victory for multilateralism after months of difficult negotiations”. Perhaps it seems a miracle that 192 countries where able to reach a consensus, but with such a watered-down text filled with nothing but green-washed business as usual policies, I find it more of a miracle our high-level representatives were able to pat themselves on the back and call it a success. If the UN were filled with Pinocchios there would have been a lot of long noses in the crowd.


An ambiguous path

Discussing the concept of sustainability

By Nimisha Bastedo

Sustainability. It’s a word that can mean so much and so little at the same time. Throughout the entire Rio+20 roller-coaster, everyone from the most conservative State representatives to the most radical activists were either advocating for it, or at least pretending to be. If we all agree that we need to move towards a more ‘sustainable’ world, why was it so impossible to produce any concrete plan for how to make it happen? I believe that part of the problem was the collision of multiple, very different visions of what ‘sustainability’ actually entails.

Before the Rio conference in 1992, the Brundtland Report introduced what became the trendiest definition for ‘sustainable’ development in the United Nations. It’s all about “meeting the needs of the present generation without compromising the ability of future generations to meet their needs”. As far as this definition is concerned, it seems like we only care about the Earth staying in good enough shape for our great grandchildren to fulfil their daily caloric requirements, have air to breath and water to drink.

Even the three-pillar concept of sustainability focuses on human need. ‘Environmental protection’ supposedly has equal ranking to ‘economic development’ and ‘social equity’, but as we saw here in Rio, discussion about the environment is all too often dominated by neoliberal ideologies that only frame it in terms of what humans need in order to survive and continue consuming. If negotiators have this approach to sustainability, it is no wonder that there was a push from the most powerful to commodify nature and plow ahead with free-market capitalism.

Human-centered, needs-based, market approaches to sustainability are what prevail in international negotiations, but I know that I am not alone in believing that there is a lot more to sustainability than human needs, and that the market cannot be given the power to decide what should be sustained. Take la Via Campesina for example. This grassroots international peasant movement is one of the many organizations we encountered here that are pushishing the sustainability discussion beyond needs, to rights–not only for people, but for Mother Earth.

In sustainability, I see securing meaningful lives for the present, while ensuring that future generations will have an equitable opportunity, not only to meet their needs, but to dance in the streets, express their opinions, feel safe and respected. I see universal recognition that humans are a part of the environment; that society and the economy are subsets of the natural world and entirely dependant on its integrity. If there is any hope for sustainability, we must respect and care for the environment instead of commodifying it for the short-term benefit of a select few. Humans are not the only thing that needs to be ‘sustained’ after all. Ecosystems, biodiversity and the planet itself all have every right to flourish and persist.

Sustainability does not mean invariability. The world will always be changing, and societies will forever be changing with it. But through those changes, humans must work in harmony with the planet, instead of pretending it is theirs and free for the taking.

¿Si un barco se hunde es porque todos están del mismo lado? Siempre hay algo más

escrito por Anyuri Betegón

El barco que todos habíamos abordado hace un año camino a Rio+20 giraba en círculos y al final durante el último mes tomaba posiciones definitivas en diferentes direcciones. Brasil tomó el mando del barco luego del PrepCom III (durante los días de los diálogos), presentando al final una dirección que para muchos fue un balde agua fría.

En las negociaciones sobre los mares y océanos al principio de esta conferencia (como en otros cuartos de negociación) se mostraban incapaces de avanzar en cuanto a los acuerdos y compromisos necesarios para la aplicación efectiva de éstos en el futuro cercano.

Las organizaciones no gubernamentales presentaron en uno de sus eventos paralelos a las negociaciones, un número de propuestas para empezar a trabajar y tratar  temas importantes, sin embargo ellos decían no haber sido escuchados y se quejaban de que mientras ellos llevaban a cabo su evento paralelo los políticos tomaban decisiones sin considerar sus sugerencias.

Los párrafos más debatidos fueron principalmente los párrafos 162,163, 169 y los párrafos en donde se hablaba sobre la ratificación de la UNCLOS (el cual fue eliminado por completo), y las áreas fuera de la jurisdicción nacional.

En el documento final de esta conferencia en la sección de océanos y mares se establecen compromisos claros y contundentes para enfrentar los problemas relacionados con la protección de las áreas fuera de la jurisdicción nacional, la contaminación por plástico, especies invasoras, entre otros temas. Cabe destacar que esta sección es una de las más largas (comparada con otras áreas tratadas en la sección del marco para la acción y el seguimiento, específicamente esferas temáticas y cuestiones intersectoriales); lo que no la hace ni la mejor ni la peor.

Según el consenso general este documento político ha fallado y no merece ser llamado exitoso (hecho demostrado en las acciones lideradas por los jóvenes dentro de Río Centro y fuera del área de la ONU). Este mismo sentir se escuchaba dentro de las salas en las palabras de un delegado “este documento es muy largo para fallar y demasiado incoherente para ser aceptado.”

Dentro del círculo político del G77 había claras divisiones y al final los países más pobres y las islas salieron perdiendo, puesto que la falta de compromisos requeridos para la capacidad de construcción, la transferencia de  tecnología, financiamiento, entre otros, hicieron de este documento, un documento lleno de palabras sin acciones concretas de cómo implementar los acuerdos en el documento.

En todo caso habían differentes perspectivas con respecto al documento, unos alegaban que este documento abría las puertas para una mejor implementación del desarrollos sostenible, mientras otros se preguntaban dónde estaba la ambición y las acciones a tomar para un futuro más sostenible. Así cada quien se preocupaba por tirar el barco de su lado causando una fricción entre la conferencia en sí y la sociedad civil.

Como dijo El Salvador en esta conferencia” se ha luchado para evitar una hemorragia y ha tocado defender a capa y espada los principios acordados en 1992.” Al final con todo y el esfuerzo de Brasil de consolidar este documento, la gente seguía en un rincón del barco; sin dejar sus posiciones y mejorar la situación.

En esta conferencia dentro de cada grupo nadie estaba de mismo lado y debido a esta marcada división en vez de hundirse el barco, terminó por romperse. Unos felices, otros no tanto, esperan que este no sea el final sino que sea el principio para la reavivación del entusiasmo y ganas de luchar que había en 1992.


Apariencias insostenibles.

Regresé a darle otro vistazo al proceso de las Metas de Desarollo Sostenible, y esta vez la lección que me esperaba era mucho más grande de lo que esperaba. Al terminarse la ronda de negociaciones anterior, el gobierno brasileño tomó las riendas del proceso. Lo que significa esto, es que el gobierno de este país tomó en sus manos la tarea de integrar todos los comentarios hechos por las distintas delegaciones (e idealmente, tambiéb los de la sociedad civil), y crear un nuevo texto a partir de estos comentarios. Mi explicación para eso es que los ojos del mundo, de la sociedad civil y de los medios estaban puestos en este proceso, y si no había un documento final positivo, la mayor verguenza la llevaría el gobierno brasileño.  

El presidente de la asamblea aclaró que no estábamos allí para discutir oraciones. “No se permitiran más corchetes. Estoy aquí para que me den sus líneas rojas. Las Metas de Desarrollo Sostenible son una de las joyas de la corona de esta reunión. ”

Las líneas rojas, dentro del sistema de negociaciones en la ONU, son un término que se utiliza para pedirle a los delegados que expresen cuáles son las cosas que no están dispuestos a renunciar.  Tenían seis párrafos que discutir. Suena como una tarea simple ¿no?

Comenzaron con la Unión Europea. Tenían varias objeciones, varias líneas rojas que querían trazar sobre la alfombra. Una de ellas era que no estaban de acuerdo con que se mencionara la idea de Responsabilidades Comunes pero Diferenciadas (RCPD) en relacion a las metas de desarrollo sostenible. RCPD es uno de los Principios de Rio, declarados en 1992 en la versión orginial de esta cumbre. RCPD dicta que mientras que todos los países tienen que cuidar del planeta, hay países que han producido más daños al medio ambiente para industrializarse, y por ende tienen que llevar más peso de ésta responsabilidad que los demás.

La segunda línea roja de los Europeos consistía en que el texto debería contener una lista de temas para las MDS. Ellos demandaban una lista de temas, por muy preliminares que fueran, para que sobre estos temas se desarrollara el proceso de las metas posteriormente.

Su última línea roja, tenía que ver con que el proceso del desarrollo de las MDS tenía que incluir a los stakeholders, los grupos afectados por este proceso, de la sociedad civil. Es decir, la Unión Europea pedía lo siguiente: mientras se desarrollan las metas específicas que las MDS debían alcanzar, tendrían que incluirse las opiniones de los miembros de la sociedad civil que se verían afectados por la implementación de las mismas.

Luego de un comentario de aclaración del presidente de la Asamblea, Faruq del G77 pidió la palabra. Expresó que se encontraba sorprendido, y que encontraba los comentarios del delegado de la Unión Europea disturbing, una mezcla entre que le causaban molestia, y lo alteraban un poco. Esto debido a que, de acuerdo a Faruq, los comentarios de la UE, estaban haciendo a un lado todo el proceso de las últimas rondas de negociaciones.

El presidente de la asamblea aclaró que no quería entrar en un juego de ping-pong, antes de darle la palabra a la UE. El delegado europeo dijo que de acuerdo con lo que había dicho, no respondería.

Suiza tenía algunas cosas que agregar. Entre ellas estaba el hecho de que hacia falta una lista de temas para las MDS, que no estaban de acuerdo con el proceso, y que las MDS tenian que estar construidas sobre las Metas de Desarrollo del Milenio. Y así fueron sucesivamente:

Noruega: "Estamos de acuerdo con su comentario de que estas son las Joyas de la Corona. Líneas rojas: RCPD. Temas. Proceso."

Presidente de la Asamblea: "Para que estas sean las joyas de la corona de Rio+20, tienen que existir. No van a existir si no estamos conscientes del nivel de comfort de todas las delegaciones."

Estados Unidos: "RCPD es un principio que aplica sólo al pilar del Medio Ambiente, no a la Sociedad ni la Economía. Estas metas deberían ser voluntarias."

Canadá: "El proceso tiene que ser menos específico por ahora. RCPD."

Australia: "Lo mismo que los demás. Deberíamos mencionar los principios de Río al inicio del documento, así no tenemos que repetirlos después."

Japón: "RCPD. ¿Cuál es la relación entre los ODMs y los ODS?"

Nueva Zelanda: "RCPD. Proceso tiene que incluir a la sociedad civil. Temas."

G77: "Pensé que íbamos a continuar construyendo sobre el trabajo que ya se había hecho. Ya hemos explicado las razones detrás de nuestras demandas anteriormente, pero lo podemos volver a hacer. RCPD es un principio cuya aplicación es relevante para específicas MDS. No creemos que debería haber intervención por parte de los stakeholders, pero podemos llegar a un híbrido donde moderamos lo que ellos y ellas proveen al proceso. 

Déjenme ser claro con ustedes, ésto no es una línea roja, es una pared roja. El proceso del desarrollo de los ODS será solamente intergubernamental. "


Luego de escuchar la declaración de Faruq, me quedé atónito e indignado al mismo tiempo. Esperé un poco más, pero ya había pasado una hora y media de las tres que teníamos para esta sesión, donde se suponía íbamos a cerrar el texto. La mayor parte de ese tiempo transcurrió en escuchar a todos estos países decir que tenían las mismas objeciones al texto, uno por uno. Nuevamente, tomé mis cosas y salí. 


Unas horas después, me enteré que tres de las cuatro sesiones de negociaciones de esa mañana se habían suspendido después de sólo dos horas, lo que significaba que sólo me había perdido de media hora de negociaciones. La razón para esta pausa: el G77 tenía que reunirse para discutir su posición ante el proceso de negociación.

Yo estaba formando parte de una demostración con miembros del Grupo Mayor de Juventud y Niñez, afuera de la sala donde el G77 se estaba reuniendo, cuando me encontre con Laurence, un delegado juvenil de Kenia. Había pasado ya varios días intentando encontrar a la delegación guatemalteca, y Laurence me dijo que me podía llevar al edificio donde todas las delegaciones tenían sus oficinas, para que probara suerte. En el camino me contó que las cosas estaban muy controversiales dentro del G77, pero que habían algunas posiciones claras. Le pregunté sobre el comentario de Faruq en las negociaciones de esa mañana, y fue aquí donde la lección de la que hablaba al principio llegó a mis oidos. 

Laurence me dijo que la razón por la que el G77 quería que el proceso de desarrollo de las MDS fuera solamente con los gobiernos de cada país, sin expertos científicos, "expertos de la ONU" ni miembros de la sociedad civil, tenía que ver con el origen de estos científicos y expertos. Los países que estaban presentando sus objeciones uno por uno en esa negociacion por la mañana, (Estados Unidos, Canadá, Australia, Noruega, Japón) tienden a ser los países con las universidades más reconocidas y por ende "los expertos más expertos", como dijo Laurence. Entonces, al poner ellos los expertos en distintos temas que informarían el proceso del desarrollo de las MDS, estarían indirectamente perpetuando los intereses de esos países dentro de la información que proveerían. Como también me dijo una delegada de Algeria después, ésto fue lo que sucedió con las Metas de Desarrollo del Milenio, hace mas de 12 años, y no quieren que se vuelva a repetir. 

Entonces me di cuenta de varias cosas. Una, en la política las cosas no son lo que parecen, y todos parecen querer hacer lo que es mejor, pero no significa que sea lo mejor para todos. Dos, el tener a la sociedad civil involucrada en este proceso de desarrollo de las MDS podría tener consecuencias positivas o negativas, pero la contraparte, el que sea un proceso orquestado solamente por los gobiernos, también. Entonces, cual es la salida correcta? Tres, los políticos que están trabajando en desarrollar estas metas no son necesariamente los mejor informados en lo que es mejor, pero es lo que tenemos. 

No hace falta aclara que todo esto me dejó con qué pensar sobre el proceso de la ONU. Pero esta vez, decidí no volver a la sala de negociaciones, y echar otro vistazo a lo que estaba pasando afuera, lejos, en el Parque de los Flamengos, para encontrar un poco más de inspiración. Allá me esperaban otras voces, con opiniones más fuertes, y al parecer con más ganas de lograr hacer un cambio real. 



What happened at Rio+20

A few important proposals, and what happened to them

By Jivan Sobrinho-Wheeler

Most of us from the [earth] team spent yesterday recovering from a six hour-long action at the RioCentro that included a People’s Plenary and walkout. There is a lot to be said about that process of protest, catharsis, and democracy in its rawest form, but I’ll leave it to someone else. For some reason I’m still itching to talk policy.

We ripped up the final document yesterday. With any kind of long-term vision, it’s obvious the outcome falls far short of the change we need. But initially even delegates and their governments were expecting Rio+20 to be a failure. So it came as a surprise to everyone when negotiators were able to make some tough compromises and come out with a trickle of progress. People put a lot of praise on the Brazilian presidency and their chairing of the negotiations. Here’s a breakdown of what was on the table and how it turned out, the successes and the complete failures:

Sustainable Consumption and Production. At the 19th Commission on Sustainable Development last year in New York, the world’s delegations finished negotiating a 10-Year Framework on SCP, but because the conference was unable to come to agreement on the other issues, which included waste, chemicals, and others, the Framework couldn’t be officially adopted. At Rio the U.S. played the elephant in the room for a while and refused to accept any outright inclusion of SCP in the text, but they eventually caved. The Framework was accepted. The American way of life is officially up for debate.

Rights. As someone on the inside told us, some of the text turned out to be Rio-1, Rio+1 or Rio+2, but some of it is, in fact, Rio+20. His example was the recognition of rights to food and water, as well as those of indigenous people, all in one document. Some of the hottest anger during the conference boiled when these rights were in danger, and some of it is still simmering at the absence of any reference to reproductive rights in the section on women.

UNEP. There was a recognition coming in that in order to give all three pillars of sustainable development (social, economic, environmental) an equal say in the international system, the status and power of the United Nations Environmental Program would have to be elevated. Many expected it would be made a specialized agency, which would mean putting it on the same level as the WTO and ILO, and that a name change to United Nations Environmental Organization was in order. The final document doesn’t go that far, but UNEP will get universal membership in its governing body, greater financing, and a strengthened hand in coordination within the UN system.

High Commissioner for Future Generations. Originally in the text was a proposition for a High Commissioner or Ombudsperson within the UN system who would be responsible for assessing the long-term impacts of current policies and advocating on behalf of future generations. There’s no reference to such a person in the final document, but the Secretary General is invited to make a report on “the need for promoting intergenerational solidarity for the achievement of sustainable development, taking into account the needs of future generations.”

The Future of the CSD. One of the major outcomes of the original Rio summit in 1992 was the creation of the Commission on Sustainable Development, which has met every year since. The Rio+20 document brings that era to a close. It will be replaced by an as yet unnamed high level political forum which will have the same mission as the CSD but be more action-oriented, have a larger role in bringing UN and other international multi-stakeholder groups to the table and ensuring coordination and cooperation between them, and produce a sustainable development report.

Fossil fuel subsidies. There was hope Rio+20 would herald a call to all nations to eliminate fossil fuel subsidies and start using that money to promote renewable energy. No such luck. The language on the reduction of fossil fuel subsidies is really weak.

Means of Implementation. The G-77 got pissed about the pace of MOI negotiations. At one point the bloc refused to show up to Green Economy talks because there was no progress on MOI. They said did not see the point of discussing the what when there was no attention give to the how. The end result still isn’t very good, and it may actually backtrack from the original Rio summit on the issue of technology transfer to developing countries.

Rio Principles. It was downright sad to see developed countries removing left and right references to the Rio Principles, which come from the 1992 summit and lay out in clear, concise language the principles on which sustainable development should be based. The most contentious debate was on common but differentiated responsibility (CBRD). The United States never liked the principle and now sees it as a way for emerging countries like China to point their finger at the developed world while shirking the burden their own economies are placing on the environment. Developing nations, however, are adamant that the countries putting the most pressure on the global environment should bear the biggest responsibility for changing their behavior and contributing to efforts to fix the problem.

Green Economy. The green economy has meant a lot of different things to a lot of different people. Some felt Europe was pushing a type of green neo-colonialism on the developing world in order to stimulate the economies of its member states. However, because of its inability to hold a strong common position or put money on the table, the EU failed to radically change the way the world economy will be structured. The end result encourages all countries to find their own ways to a green economy through a few a basic principles like poverty eradication, and encourages international partnerships and funding.

SDGs. Many have hoped for bold sustainable development goals that will replace the MDGs when they finish in 2015. These would apply to both developed and developing countries, focusing on sustainability and not just development. The outcome document, while failing to identify thematic areas for the goals, sets up a process for their creation.

Was Rio+20 a success or a failure? Civil society judged it the latter two days ago. As far as the historians go, a lot will depend of their narratives of the conference will depend what happens next. Now that the summit is over, how hard will governments push for new visions of development? What changes get implemented, which get swept aside, and what new ones are dreamed up? And how long will it be before humankind’s impacts on the planet become too obvious to ignore and the inequality within it becomes too much to bear?

Here’s to world that doesn’t need a Rio+40. Cheers.